La version française de cet article est disponible après le texte anglais.

by Chris Thatcher


You could do worse than borrow from the marketing campaign of Dos Equis: You might not always need an equipment trial, but when you do, use CATEU.

Like The Most Interesting Man in the World, the Canadian Army Trials and Evaluation Unit (pronounced katoo for short) has its share of noteworthy tales, some of which even involve stuff blowing up. But like the beer, the unit needs a campaign to build its brand.

Project directors from the Directorate of Land Requirements (DLR) who have tapped its expertise to put new equipment through its paces and evaluate form, fit and function have high praise for the unit. But many still remain unaware of the capability.

“We are a hidden gem and I do think amongst the Army as a whole, and from commanding officers I’ve spoken to, many don’t know who we are and what we do,” acknowledged Major Mike Chagnon, commanding officer of the small unit nested within the Combat Training Centre at 5th Canadian Division Support Base Gagetown.

Chagnon assumed command in July 2020 and immediately put marketing near the top of his to-do list. An infantry officer of 25 years with The Royal Canadian Regiment, with Joint Command and Staff College, project management experience and several operational tours under his belt, advertising is not his forte. “But I set out as a goal when I took command to spread that word.”

CATEU was stood up in 1998 as the Land Force Trials and Evaluation Unit, a recognition at the time by the Army commander the service needed a unit dedicated to equipment testing and confirmation that was separate from the Land Engineering Test Establishment in Ottawa. In those first years, projects were modest – work on ballistics, fuel consumption, weapons – and often human factors related, proving the ergonomics of a new vehicle.

Over time, the portfolio has expanded to trials of more complex systems and to evaluations of future capabilities the Army is considering, such as unmanned ground and micro aerial vehicles. CATEU’s customer-base has also grown beyond DLR to including Defence Research and Development Canada (DRDC), the Quality Engineering Test Establishment at National Defence, the Build in Canada Innovation Program, now known as Innovation Solutions Canada, and others such as the schools at the Combat Training Centre (CTC).

CATEU, however, is often a late contributor to any equipment project. Perhaps because of its low profile, the unit is frequently engaged by project directors after requirements have been written and even after equipment has been selected.

Chagnon was part of the Medium Support Vehicle System—Standard Military Pattern logistics truck project in 2016 and said CATEU’s evaluation of the truck “was the first time the chassis, the box in the back and the trailer were integrated, and we knew the trucks were being delivered within months after that.”

One of his goals is to get the organization involved in procurement projects earlier in the process. CATEU has a modest team of around 30 personnel comprised of trial officer teams, support staff and image technicians. But it has access to soldiers in the 2nd Battalion, The Royal Canadian Regiment (2 RCR) and the eight schools of CTC, as well as units across the country, all of whom are proficient at pushing new equipment to its limits and beyond and offering frank assessments of its utility in the Army.

As software and interoperability increasingly become the defining factors in new capabilities, early feedback from soldiers could prove invaluable to de-bugging and de-risking projects. It could also flag necessary changes well before they become expensive fixes.

Members of 2 RCR converge on an urban operations training village in Gagetown during a CATEU-supported evaluation of the new UOT system. Photo: Cpl Stephanie Labossiere


There has been more awareness in recent years, Chagnon noted. CATEU is now dialed in to Army Capabilities Development Board meetings and “can see what’s on the horizon” and how and where it might play a role.

“Planning-wise, we are starting to be involved more in some of the bid evaluation testing,” he said. “We’re also getting involved in some of the RAMD (reliability, availability, maintainability, durability) testing, but in a supporting role. We are getting involved in helping those tests and evaluations. It is getting better.”

That is reflected in the unit’s planning forecast for the next year. Typically, CATEU might have seven to eight trials earmarked for a given year, a few of which might be postponed or cancelled. Over the next 12 months, 12 to 15 projects are already on the calendar and Innovation Solutions Canada continues to generate calls for proposals, meaning more requests could be forthcoming.

“Some of these are in a supporting role—we are not doing the detailed test planning and analysis afterwards—but for some we definitely are,” said Chagnon.

While COVID-19 could affect the schedule, CATEU has managed to move forward on a number of projects even as it has negotiated the restrictions imposed by the bubble around the Atlantic provinces and limitations on non-essential travel. Few project teams have been able to travel to Gagetown, but CATEU has been able to send trial teams elsewhere, providing they quarantine.

“COVID has caused some delays in terms of being involved in collective training exercises,” said Chagnon, “but we are planning to do all those trials. If we have to adjust the plans because of the pandemic protocols in place, we will.”

The trial of a commercial heavy wrecker under the Enhanced Recovery Capability project, for instance, was temporary slowed due to travel restrictions, but CATEU held regular virtual meetings with the DLR team “to make sure what we were testing was in line with what they want to test.” (The trial was completed in late March.) It’s also planning for trials with three possible options for the Army’s Advanced Water Supply System project before the DLR team finalizes requirements and the government issues a request for proposals, and for a light infantry trial with a first iteration of kit for the Soldier Operational Clothing and Equipment Modernization project. 

Last fall a CATEU trials team conducted site acceptance testing of the first Urban Operations Training System in Gagetown, a fully instrumented training “village” also being built at bases in Valcartier, Que., Petawawa, Ont., and Wainwright, Alta. With the DLR team unable to participate at this first site, CATEU completed the final tests and led a trial run with soldiers from 2 RCR and urban operations instructors from the Infantry School to assess the GPS tracking system, sound, smoke and odour systems, pop-up targets and door-breaching systems.

“We got really good feedback on the various sounds, smells and other aspects of the system,” said Chagnon.

Soldiers and instructors were also able to see how the tracking and after-action reporting system immediately “helped them get better,” he added. “Knowing that subsequent villages are being upgraded in Valcartier, Petawawa and Wainwright, they’ll be able to make some fine-tuning adjustments in those future iterations.”  

CATEU was also able to send a team to Petawawa in the late fall to support 2 Combat Engineer Regiment (2 CER) in the evaluation of a possible contender for the Light Vehicle Tactical Bridge project, part of the Army’s larger Bridge and Gap Crossing Modernization program. Over a week, 2 CER constructed, launched and recovered the bridge under different day and nighttime conditions while CATEU gathered data and feedback. “Even though it took a bit longer to build and take apart than expected, the unit was very happy with it and kept it so they can still use it and provide feedback to the company,” he said.

COVID-19, however, has delayed several trials for Innovations Solutions Canada projects. An evaluation of an unmanned automated patrol vehicle for perimeter security will be completed later this summer after a camera system from Europe was delivered late. And a soldier-held GPS tracking system for Reserve units to monitor movement, provide some simulation in training and help with after-action reviews has been extended until the Reserve units resume collective training.

“We have done a bit of testing here with the CTC schools, allowing the courses like the advanced reconnaissance patrol to use the tracker just to make sure we can collect data,” Chagnon explained. “But it’s for the Reserve and though the company is happy with the data they have received from us so far, without the Reserve units having a chance to play with it and see how useful it is to them, they want to wait until things open up.”

Whenever possible, CATEU strives to put equipment in the hands of field soldiers and have them test the limits of the capability, said Chagnon. “We want soldiers to be able to play with, break it even, and tell us what works and what doesn’t.”

The unit’s reports, which are usually delivered in 90 days, range from basic user feedback and human-factors input to a detailed assessment of the equipment against manufacturers’ claims and the project’s high-level mandatory requirements. “Depending on how complex the trial is and how much math and science is involved, that will dictate the level of detail in these reports.”

If Chagnon expands CATEU’s brand recognition, he may also have to request more resources as demand for its services increases. Most of the unit’s trials teams have completed the Army’s Technical Staff Officer or Technical Warrant Officer programs, but you don’t need a science or engineering background to put new equipment through its paces, he stressed. “It is definitely a mindset. Having fresh minds has definitely been an asset to the unit.”

CATEU has conducted and supported trials of everything from wreckers and bridges to (pictured) micro unmanned aerial systems. Photo: DND


Essais et évaluations

Par Chris Thatcher


Vous pourriez faire pire que de vous s’inspirer de la campagne de marketing de Dos Equis : Il est possible que vous n’ayez pas toujours besoin d’un essai de l’équipement, mais quand c’est le cas, utilisez l’UEEAC.

Tout comme L’homme le plus intéressant du monde, l’Unité d’essais et d’évaluations de l’Armée canadienne a sa part de récits remarquables, dont certains comprennent l’explosion de trucs. Or, comme la bière, l’unité a besoin d’une campagne pour faire connaître sa marque.

Les directeurs de projets de la Direction – Besoins en ressources terrestres (DBRT), qui ont mis à profit leur expertise pour mettre à l’épreuve l’équipement et évaluer sa forme, son ajustement et sa fonction, ont reçu d’importantes louanges de l’unité. Mais de nombreuses personnes ne connaissent toujours pas cette capacité.

« Nous sommes un joyau caché, et je crois que dans l’ensemble de l’Armée et parmi les commandants avec qui je me suis entretenu, bon nombre ne savent pas qui nous sommes, ni ce que nous faisons », a reconnu le major Mike Chagnon, commandant de la petite unité nichée au Centre d’instruction du combat de la Base de soutien de la 5e Division du Canada Gagetown.

Chagnon, qui a assumé le commandement de l’unité en juillet 2020, a immédiatement placé le marketing au sommet de sa liste de priorités. Soldat d’infanterie de 25 années d’expérience au sein du Royal Canadian Regiment et au Collège de commandement et d’état-major interarmées, une expérience en gestion de projet et plusieurs missions opérationnelles à son actif, la publicité ne représente pas sa force. « Mais je me suis fixé comme objectif de faire passer le mot lorsque j’ai pris le commandement. »

En créant l’UEEAC en 1998 en tant qu’Unité d’essais et d’évaluations de l’Armée de terre, le commandant de l’Armée a alors reconnu que le service avait besoin d’une unité consacrée à la mise à l’essai de l’équipement et il a confirmé qu’elle était distincte du Centre d’essais techniques (Terre) à Ottawa. Durant les premières années, les projets étaient modestes – des travaux sur les balistiques, la consommation d’essence, les armes – et souvent sur des facteurs humains, notamment vérifier l’ergonomie d’un nouveau véhicule.

Au fil du temps, le portefeuille des essais s’est élargi à des essais de systèmes de plus en plus complexes et à des évaluations de capacités futures envisagées par l’Armée, notamment des véhicules terrestres sans pilote et des microvéhicules sans pilote. L’UEEAC, basée sur la clientèle, a dépassé les limites de la DBRT, notamment pour englober Recherche et développement pour la défense Canada (RDDC), le Centre d’essais techniques de la qualité à la Défense nationale, le programme d’innovation Construire au Canada, maintenant connu sous le nom Solutions innovatrices Canada, et d’autres comme les écoles du Centre d’instruction au combat (CIC).

L’UEEAC apporte toutefois une contribution tardive aux projets d’équipement. Peut-être en raison de son approche discrète, l’unité est souvent mobilisée par les directeurs de projet après que les exigences ont été écrites, voire même après le choix de l’équipement.

Chagnon a pris part au projet du Système de véhicule de soutien moyen de modèle militaire en 2016. Durant l’évaluation des camions par l’UEEAC, « c’était la première fois que le châssis, la boîte à l’arrière et la remorque étaient intégrés, et nous savions que les camions seraient livrés dans les mois suivants. »

L’un de ses objectifs est de faire participer l’organisation aux projets d’approvisionnement plus tôt dans le processus. L’UEEAC, c’est une équipe modeste de près de 30 membres du personnel formée d’équipes d’officiers des essais, d’employés de soutien et de techniciens en imagerie. Elle a par contre accès aux militaires du 2e Bataillon, Royal Canadian Regiment (2 RCR) et aux huit écoles du CIC, ainsi qu’aux unités dans l’ensemble du pays, qui savent comment pousser le nouvel équipement à ses limites et au-delà, et réaliser des évaluations franches de son utilité dans l’Armée.

Comme les logiciels et l’interopérabilité deviennent de plus en plus des facteurs déterminants des nouvelles capacités, le fait de recevoir de la rétroaction plus tôt des militaires pourrait s’avérer inestimable pour déboguer les projets et réduire leurs risques. Cela permettrait également de signaler les changements bien avant qu’ils ne se transforment en correctifs coûteux.

The Black Hornet micro UAS was tested in a variety of operational conditions by CATEU in Gagetown in 2018. Photo: DND


Il y a une plus grande sensibilisation depuis les dernières années, fait remarquer Chagnon. L’UEEAC participe désormais aux réunions du Conseil de développement des capacités de l’Armée et « peut voir ce qui s’en vient » et comment et où elle pourrait jouer un rôle.

« Sur le plan de la planification, nous commençons à prendre davantage part à certains essais d’évaluation des soumissions », a-t-il affirmé. « Nous participons également aux essais RAMD (Fiabilité, disponibilité, maintenabilité et durabilité), mais dans un rôle de soutien. Nous contribuons à la réalisation de ces tests et évaluations. Les choses s’améliorent. »

Cela se reflète dans les prévisions de la planification de l’unité pour l’an prochain. Habituellement, l’UEEAC peut avoir sept à huit essais inscrits au calendrier par année, et certains d’entre eux peuvent être reportés ou annulés. Au cours des 12 prochains mois, de 12 à 15 projets sont déjà prévus et Solutions innovatrices Canada continue de générer des appels de propositions, ce qui signifie qu’il pourrait y avoir davantage de demandes.

« Dans certains dossiers, nous avons un rôle de soutien — nous n’effectuons pas la planification détaillée des essais et l’analyse subséquente — mais dans d’autres cas, oui », a affirmé Chagnon.

Bien que la COVID‑19 pourrait avoir des répercussions sur le calendrier, l’UEEAC a réussi à donner suite à un certain nombre de projets, et ce, même si elle a dû composer avec les restrictions imposées par la bulle dans les provinces de l’Atlantique et les contraintes liées aux voyages non essentiels. Peu d’équipes de projet ont pu se rendre à Gagetown, mais l’UEEAC a été en mesure d’envoyer des équipes responsables des essais ailleurs, pourvu qu’elles se plaçaient en quarantaine.

« La COVID a entraîné des retards de participation aux exercices d’instruction collective », a déclaré Chagnon, « mais nous prévoyons effectuer tous ces essais. Si nous devons adapter les plans en raison des protocoles relatifs à la pandémie, nous le ferons. »

L’essai de la dépanneuse lourde dans le cadre du Projet de capacité de récupération améliorée, par exemple, a été temporairement ralenti en raison des restrictions de voyage, mais l’UEEAC a tenu régulièrement des réunions virtuelles avec l’équipe de la DBRT « afin de nous assurer que les essais que nous faisions correspondaient aux tests qu’ils souhaitaient. » (L’essai s’est terminé à la fin mars.) L’Unité planifie également les essais pour trois options possibles pour le Système d’approvisionnement en eau amélioré avant que l’équipe de la DBRT mette au point les exigences et que le gouvernement ne soumette une demande de propositions, ainsi que pour l’essai de l’infanterie légère avec la première mise en service du fourbi pour le projet de Modernisation de l’habillement et de l’équipement opérationnels des soldats. 

L’automne dernier, une équipe responsable des essais de l’UEEAC a mené un essai d’acceptation du site du premier Système d’entraînement pour les opérations en zone urbaine à Gagetown, un « village » d’entraînement comprenant tous les instruments nécessaires, qui est également bâti dans les bases de Valcartier, au Qué., de Petawawa, en Ont., et de Wainwright, en Alb. L’équipe de la DBRT n’a pas été en mesure d’être présente à ce premier site, l’UEEAC a effectué les tests finaux et a dirigé un essai avec les militaires du 2 RCR et les instructeurs des opérations urbaines de l’École d’infanterie pour évaluer le système de suivi GPS, les systèmes liés aux sons, à la fumée et aux odeurs, les cibles bondissantes et les systèmes d’ouverture de brèche.

« Nous avons reçu une très belle rétroaction sur les différents sons, odeurs et autres aspects du système », a déclaré Chagnon.

Les militaires et les instructeurs ont également découvert de quelle façon le système de suivi et de compte rendu après action les a immédiatement « aidé à être meilleurs » a-t-il ajouté. « Sachant que des villages supplémentaires sont mis à jour à Valcartier, à Petawawa et à Wainwright, ils seront en mesure d’apporter des ajustements aux prochaines rondes. »

L’UEEAC a également été en mesure d’envoyer une équipe à Petawawa tard à l’automne pour appuyer le 2e Régiment du génie de combat (2 RGC) dans l’évaluation d’un possible candidat pour le projet de pont tactique pour véhicule léger, qui fait partie du programme plus large de Modernisation de l’équipement de pontage et de franchissement de brèches de l’Armée. Pendant une semaine, le 2 RGC a aménagé, a posé et a récupéré le pont dans différentes conditions de jour et de nuit pendant que l’UEEAC rassemblait les données et les commentaires. « Bien que cela ait pris un peu plus de temps pour le bâtir et le démonter que prévu, l’unité était très satisfaite et elle peut quand même l’utiliser et fournir des commentaires à la compagnie », a-til affirmé.

La COVID-19 a toutefois retardé plusieurs essais de projets de Solutions innovatrices Canada. Une évaluation d’un véhicule de patrouille automatisé sans pilote pour assurer la sécurité du périmètre sera réalisée plus tard cet été étant donné qu’un système de caméra a été livré en retard de l’Europe. L’utilisation d’un système de localisation GPS détenu par les soldats pour permettre aux unités de la Réserve de surveiller le mouvement, qui permet une simulation dans l’instruction et favorisent les analyses après action, a été prolongée jusqu’à ce que les unités de la Réserve reprennent l’instruction collective.

« Nous avons fait quelques essais avec les écoles du CIC, ce qui a permis à des cours comme la patrouille de reconnaissance avancée d’utiliser l’outil de suivi afin de nous permettre de recueillir les données », a expliqué Chagnon. « Mais c’est pour la Réserve et, bien que la Compagnie soit satisfaite des données qu’elle a reçues de nous jusqu’à présent, si les unités de la Réserve n’ont pas l’occasion de s’en servir et de constater à quel point elles pourraient leur être utiles, elles souhaitent attendre que les choses évoluent davantage. »

« Dans la mesure du possible, l’UEEAC s’efforce de fournir l’équipement aux soldats de campagne et de leur demander de tester les limites de leur capacité », a expliqué Chagnon. « Nous voulons que les militaires jouent avec l’équipement, le brisent parfois, et nous disent ce qui fonctionne et ce qui ne fonctionne pas. »

Les rapports d’unité, qui sont généralement présentés dans un délai de 90 jours, vont de commentaires formulés de la part d’utilisateur de base, à une rétroaction liée aux facteurs jusqu’à une évaluation détaillée de l’équipement par rapport aux revendications du fabricant et les besoins essentiels de haut niveau du projet. « La complexité de l’essai et le niveau d’implication des maths et de la science déterminent le niveau de détail de ces rapports. »

Si Chagnon élargit la reconnaissance de la marque de l’UEEAC, il pourrait devoir demander davantage de ressources au fur et à mesure que la demande pour ses services augmentera. La plupart des équipes responsables des essais de l’unité ont suivi le Programme d’état-major technique de l’Armée ou le Programme d’adjudant technique de l’Armée, mais il n’est pas nécessaire d’avoir une expérience en sciences ou en génie pour mettre à l’essai un nouvel équipement, a-t-il expliqué. « C’est vraiment un état d’esprit. Le fait d’avoir des regards neufs a définitivement représenté un atout pour l’unité. »